梅干しの歴史

梅干しの誕生

お坊さん

梅干しとして誕生するのは、鎌倉・室町時代になってからであり、当時は禅僧の茶菓子や調味料として梅干しが使われてきました。
その後、僧家の流れが武家の食卓にも徐々に影響を及ぼして、梅干しも広まっていきました。

広まった時には、梅干しはご飯のおかずになっていたとのことです。

戦国時代には携帯食として

武士戦国時代にさしかかると、梅干しは武士たちの重要な携帯食になりました。
戦闘で動くことができない時の疲労回復や食欲増進に活用されたり、泥水などを飲んだ時の腹痛止めや殺菌・ 傷口の消毒・伝染病の予防などにも使ったりしたようです。

梅干しのままや、梅干丸といって梅干しの果肉と玄米の粉や氷砂糖の粉末を練ったものを 食料袋に入れていたといわれています。

梅干しはとても貴重なものとされていて、たった1粒の梅干しを食べずに、ただ眺めるだけでとっておけといわれていました。
あの豊臣秀吉も、行軍に疲れた兵士たちに向かって、梅林止渇(あの山の向こうに梅林があるぞ)と言ったというエピソードも伝わっています。

江戸時代には一般庶民の食卓へ

江戸

梅干しは、古代は権力者のための薬であり、戦国時代は武士のための貴重品でした。
見るだけであまり食べてはいけないと、梅干し一粒でも大切に扱われ、梅林の育成も各地で奨励されていました。

その後、江戸時代の後期になって、やっと一般庶民の食卓に梅干しがのぼるようになりました。
梅干しの製法が詳細に記さている本が誕生したり、町に梅干し売りが現れたりしています。

江戸後期になると、現在でいう梅肉エキスの原型らしきものが登場します。
当時の医療に関する本には、梅干しや梅肉エキスの効用に関しての記述が多く見られます。
また、江戸時代の末期になると、鎖国状態であったとはいえ、諸外国からの来訪が多くなります。

当時は疾病などの検疫などが整備されていませんから、外国から病気が持ち込まれたりしました。
その一つがコレラであり、現在ではコレラ菌が有機酸に弱い菌であることがわかっていますが、江戸時代の人々はそのことを知りませんでした。
しかし、当時の人々はみずからの体験から、梅干しに含まれる豊富な有機酸に強力な殺菌効果があることを知り、コレラの治療に役立てていました。

コレラに有効であると注目された梅干しは、それから再び脚光を浴びることになり、その後は健康維持に役立つ食品として盛んに利用されるようになります。

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梅の実が塩漬けにされた理由

明るい梅の実梅の実は熟すと、とても良い香りを出しますが、生でかじるとすっぱくてぜんぜん美味しくないです。

昔の人は、この良い香りがする梅の実をなんとか美味しく食べようと考えたみたいです。
いまでこそ、砂糖といっしょに甘く煮たり焼酎と氷砂糖で梅酒にすると、梅の香りをいかした美味しい食べものになりますが、昔は砂糖も焼酎も高価でした。

庶民が梅の実の香りを手軽に楽しもうと思ったら塩漬けしかないと思ったので、梅の実の塩漬けが生まれたというわけです。

現在の梅干し

梅干しと漬け物

近代の戦争では、兵士の健康を支える重要な食料として供給されてきました。

最近では、食生活の洋風化につれて、ここ20年間でのお米の消費量が半減しており、以前はご飯の友といわれていたたくあんや白菜浸けなどといった漬け物類の人気もじわじわと下落し続けています。
そんな中、梅干しに限ってはこの20年間の消費量が2倍増という状況になっています。
減塩梅干しや食べやすい梅干しなども入手できるようになり、身近な健康保存食として 日本中で人気があります。

梅干しは、日本人には必要不可欠な食べ物であり、今も昔も根強い人気に支えられています。

日本の家庭を代表する味

家庭現在では、スーパーなどに行けばいろいろな種類の梅干しがあるので、わざわざ自分で作らなくてもよく、 梅干しを手作りする家庭も少なくなってきています。
けれども、昔は梅干しといえば、家庭で作るのが当たり前でした。

昔の梅干しは、保存食として何年間もとっておくことができるように、塩を強くして漬けていました。
塩は強いけれど、それぞれに美味しくなるような漬け方を工夫して保存していて、必要に応じて食べていました。

最近では、健康のことを考えてうすい塩味にした減塩梅干しや、調味料で味をつけた調味梅干しなどがあります。
これなら、すっぱさもほどほどで食べやすいですが、本当の梅干しとは少し違います。

販売されている梅干しの問題点

  • クエン酸などの有効成分が失われている。
  • 多量の食品添加物が使用されている。
  • 実際の塩分はそう変わらないのに、すっぱくないのでついつい食べ過ぎ、塩分過剰の原因になってしまう。
  • 唾液の分泌が促進されることもなく、唾液のもつ効果はもちろん、食欲増進や疲労回復の効果もあまり期待できない。

今では、販売されている9割以上の梅干しがすっぱくなっていませんが、無添加のすっぱい梅干しだけが、健康のために役立つ本物の梅干しなのです。

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